Cuadro taxonómico
|__ phylum Chordata
|___ subphylum Vertebrata
|____ clase Chondrichthyes


|__ phylum Chordata
|___ subphylum Vertebrata
|____ clase Osteichthyes


|__ phylum Chordata
|___ subphylum Vertebrata
|____ clase Placodermi

Peces


Dibujo de un pez

Dibujo de un pez

Se llama peces a todos aquellos animales vertebrados que no son miembros del grupo de los tetrápodos.

Como es propio de los primeros vertebrados, son acuáticos y, a diferencia de lo que observamos en el resto de los tetrápodos, la respiración se produce principalmente por branquias situadas en hendiduras de la faringe.

Son animales de sangre fría, cubiertos de escamas. Su locomoción se basa en una forma hidrodinámica, con movimientos laterales del cuerpo auxiliados por extremidades que son aletas.

El grupo es muy heterogéneo e incluye a formas tan dispares como las lampreas, los tiburones o los atunes, totalizando cerca de 30.000 especies.

Heinrich Harder, Ceratodus [13]

Heinrich Harder, Ceratodus [13]

El grupo de los peces es parafilético, definido por la exclusión de un taxón (los tetrápodos) de otro mayor (los vertebrados), y no por la posesión de características derivadas comunes.

Los placodermos, peces acorazados hoy extinguidos, fueron los primeros vertebrados con mandíbulas. Aparecieron a finales del Silúrico y desaparecieron a finales del Devónico.

La gran mayoría de las especies existentes en la actualidad pertenecen a dos grupos (a veces considerados clases, a veces superclases), con muchas diferencias morfológicas, anatómicas y fisiológicas los diferencian:

Los condrictios son un grupo de vertebrados muy primitivo, pero muy exitoso evolutivamente, ya que los tiburones son animales antiquísimos que no han cambiado mucho desde su origen.

Los osteictios son un grupo más moderno, hablando en términos evolutivos. Se divide esta clase, a su vez, en dos subclases:

Los vertebrados terrestres (tetrápodos) se diferenciaron a partir de peces pulmonados emparentados con el celacanto o los dipnoos, y algunas de las primeras formas están a mitad de camino entre nuestro concepto de pez y el de anfibio.

Existe debate sobre la inclusión o no de los primitivos animales conodontos dentro del phylum Chordata. En caso de que esta fuera su ubicación, posiblemente serían primitivos antecesores de los peces.

Los restos más abundantes que los peces nos han dejado en el registro fósil son sus dientes y placas dentales. En ocasiones, también se pueden encontrar restos de sus escamas, de sus degluciones o de sus coprolitos.

En algunos yacimientos se obtienen fósiles completos de peces. Tienen especial fama los de Monte Bolca, en Italia y Hajoula, en el Líbano. La formación Santana, en Brasil, ofrece magníficos fósiles de peces conservados en tres dimensiones.