3.4. Ingeniería genética

¿Qué es la  ingeniería genética?

La ingeniería genética es un conjunto de técnicas que se basan en la manipulación de genes para controlar y transferir el ADN de un organismo a otro, con el objeto de que sea más sencillo de manipular.

Con la ingeniería genética se consigue modificar las características genéticas de un organismo para obtener nuevas cepas, variedades o razas más eficientes.

ingeniería genética
Imagen en Pixabay. Dominio Público

Manipulación genética. Clonación de genes

La clonación de genes es una técnica que consiste en seleccionar un gen de un organismo (que generalmente contiene una proteína que tiene interés médico o alimenticio) y se introduce en una célula sencilla, normalmente una bacteria, haciendo que esa célula se divida muchas veces, fabricando la proteína de interés. Después, la proteína se trata y se puede distribuir para su uso. Las fases resumidas del proceso son:

  • Obtención del fragmento de ADN que contiene el gen que se quiere clonar
  • Inserción de dicho gen en otra molécula de ADN que sirva de transportador (vector), generalmente ADN de virus y bacterias
  • Introducción del vector de clonación con el gen que de interés en una célula de otro organismo (célula hospedadora); la célula hospedadora suele ser una célula bacteriana por su sencillez y rapidez de multiplicación.
  • Multiplicación de la célula hospedadora para obtener muchas copias del gen

Un ejemplo es el de la producción de insulina. La insulina es el primer caso de proteína por ingeniería genética aprobada para uso en humanos en 1982. Ya existen más de 30 proteínas aprobadas para su uso clínico.

clonación
Elaboración propia

Importante

La clonación de genes es un conjunto de métodos experimentales que se utilizan para unir moléculas de ADN y lograr su copiado dentro de células sencillas.

Aplicaciones de la ingeniería genética

Encontramos las siguientes:

  • Obtención de proteínas de interés médico y económico, como los antibióticos, enzimas, hormonas (insulina, hormona del crecimiento,...), vacunas,..
  • Mejora genética de animales y vegetales para obtener una mayor producción y mejor calidad nutricional.
  • Obtención de órganos de animales con genes humanos para no ser rechazados en transplantes (como el caso de los cerdos)
  • Obtención de vegetales transgénicos, que sean resistentes a las plagas de insectos (como el maíz y algodón con un gen que produce una toxina para orugas y escarabajos), o a las altas concentraciones de herbicidas (como en la soja, el algodón o el maíz).
  • Biodegradación de residuos: por clonación de genes bacterianos que producen enzimas que degradan sustancias tóxicas o contaminantes (tratamiento de aguas residuales,  degradación de residuos peligrosos y fabricación de compuestos biodegradables...)…
  • Terapias génicas: manipulación genética de células enfermas para que ellas mismas puedan producir las proteínas cuya falta o mal funcionamiento provoca la enfermedad.
adenovirus
Imagen de NIH.gov en Wikimedia Commons. Dominio Público
Riesgos de la ingeniería genética

La manipulación genética puede aportar muchos beneficios al ser humano, aunque no está exenta de riegos. A continuación se exponen algunos de ellos:

  • Se crean productos de consumo humano sobre los que no se conocen completamente sus posibles consecuencias para nuestra salud.
  • Se plantean cuestiones de tipo ético al manipular seres vivos.
  • No hay suficiente transparencia en la información de fármacos obtenidos por ingeniería genética, sobre todo tras la inversión de enormes cantidades de dinero por poderosas multinacionales farmacéuticas y químicas con el objetivo de obtener beneficios a su inversión.
  • Hay un peligro latente al manipular virus y bacterias patógenos pues pueden crecer seres sin control pudiendo llegar a afectar a nuestra propia especie.

Para saber más

En el siguiente artículo de la BBC se trata sobre consecuencias imprevistas en el uso de los transgénicos en países en vías de desarrollo.

artículo BBC

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