Cuadro taxonómico
|__ phylum Chordata
|___ subphylum Vertebrata
|____ clase Aves

Clase Aves


Dibujo de un ave

Dibujo de un ave

Las aves son una clase de vertebrados amniotas de sangre caliente, caracterizados por tener el cuerpo recubierto de plumas, un pico sin dientes (excepto en ciertas aves extintas) y las extremidades anteriores modificadas como alas. Todas las aves se reproducen mediante huevos (son ovíparas) y casi todas alimentan a sus crías.

Evolucionaron durante el periodo Jurásico a partir de algún tipo de dinosaurio terápodo. El ave más antigua que se conoce es el Archaeopteryx, del Jurásico superior, con rasgos esqueléticos muy primitivos y reptilianos.

Se conocen más de 9.000 especies de aves en el mundo, clasificadas en 29 órdenes. Cada orden se divide en familias (unas 165) y las familias se subdividen en géneros (se contabilizan más de 2.000).

Aunque en la actualidad se considera con mucha certeza que las aves proceden de pequeños dinosaurios emplumados y carnívoros incapaces de desarrollar el vuelo, la aparición de las plumas en reptiles no fue una adaptacion destinada al vuelo, sino a la mejora de la homeotermia ya presente en dinosaurios y, tal vez (por la presencia de plumas largas en las extremidades anteriores), como un método de cercado de presas pequeñas. Posteriormente apareció una misión secundaria de las plumas como método de vuelo, que finalmente quedó establecida como primaria.

Heinrich Harder, Archeopteryx [13]

Heinrich Harder, Archeopteryx [13]

La transformación comenzó hace más de 150 millones de años y ha dado paso a toda la variedad de aves que existen en la actualidad mediante la evolución divergente.

La hipótesis según la cual las aves no descienden de dinosaurios, sino de otro tipo de reptiles tecodontos, está ya descartada aunque fue la más apoyada hace unos 30 años. Se han hallado muchos dinosaurios no avianos provistos de protoplumas similares a pelos (Sinosauropteryx, Dilong, Beipiaosaurus...) o plumas auténticas perfectamente desarrolladas (Sinornithosaurus, Microraptor, Caudipteryx...), además de aves con inconfundibles características de dinosaurios terópodos (Confuciusornis, Archaeopteryx, Protopteryx, Iberomesornis, Jeholornis...).

Los fósiles de aves primitivas se encuentran entre los más valiosos y difíciles de localizar. La mayoría de los museos de renombre exponen sus escasos esqueletos completos de aves en lugares privilegiados.

Restos de su actividad, tales como plumas, huellas fosilizadas de aves limícolas o fragmentos de cáscara de huevo, son más frecuentes de localizar en estratos del Cenozoico.