Cuadro taxonómico
|__ phylum Chordata
|___ subphylum Vertebrata
|____ clase Amphibia

Clase Amphibia


Dibujo de un anfibio

Dibujo de un anfibio

Los anfibios son vertebrados anamniotas (es decir, cuyo embrión se desarrolla sin membrana que lo envuelva, como los peces), tetrápodos, con respiración branquial durante la fase larvaria y pulmonar al alcanzar el estado adulto y que, por lo general, pasan parte de su vida sobre tierra firme.

A diferencia del resto de los vertebrados, se distinguen por sufrir una transformación durante su desarrollo; este cambio puede ser drástico y se denomina entonces metamorfosis. Fueron los primeros vertebrados en adaptarse a una vida semiterrestre.

Se estima que unas 4.300 especies diferentes de anfibios viven hoy en día. Se clasifican en tres grupos:

Arthur Weasley,  Acanthostega gunnari  [13]

Arthur Weasley, Acanthostega gunnari [13]

El estudio de los fósiles pone de manifiesto que los anfibios surgieron en el Devónico a partir de peces crosopterigios primitivos.

De un grupo de estos primitivos peces derivaron los primeros tetrápodos, animales que aún conservaban agallas y escamas de pez pero que, en lugar de aletas, presentaban extremidades anchas y aplanadas con muchos dedos (ocho en la especie Acanthostega). A estos seres podríamos considerarlos como los precursores de los primeros anfibios.

En el periodo Carbonífero, los anfibios lograron alcanzar una ventajosa posición dentro de la pirámide ecológica, ocupando el puesto en el que en la actualidad se encuentran los cocodrilos. El Carbonífero es considerado como la Era de los Anfibios, como lo atestigua el elevado número de huellas de estos seres que se encuentran en sus estratos.

Entre finales del Pérmico y principios del Triásico, los anfibios empezaron a entrar en seria competición con los más modernos reptiles. Como resultado, los anfibios disminuirían su tamaño y se conformarían con algunos nichos ecológicos para los que los reptiles no estaban bien adaptados.

Los anfibios primitivos mejor conocidos son los llamados laberintodontos, grupo que inicia su andadura en el Paleozoico y cuya última especie data del Cretácico. Eran semejantes a salamandras gigantes, de cabeza alargada y cola larga y musculosa. Alcanzaron tallas de alrededor de los 4 metros de longitud y dieron lugar a los cotilosaurios, los primeros reptiles.